【LA直擊】NASA火星任務工程師劉登凱:上火星容易  回來很難

出版時間:2019/09/21 07:40

今年是人類首次登陸月球50周年,探索宇宙的步伐從未停止,美國航太總署(NASA)的目標是,2033年前派人登陸火星。在NASA噴射動力實驗室(JPL)工作了30年、曾協助發射探測車好奇號(Curiosity)登陸火星的華裔工程師劉登凱認為,由於很可能有生物存在過,故火星任務相當重要,也是勢在必行,「送人上火星不難,要活著回來比較難」。
 
位於洛杉磯、NASA轄下的噴射動力實驗室,曾三度發射探測車上火星;2012年好奇號登陸火星時,劉登凱是該項目的副總工程師。經過多次火星探索,現任JPL系統工程部門助理經理的他,得出結論是「火星在很久很久以前有水,在很久很久以前有大氣,有大氣有水,水還是流動的,大量的水,這跟地球的情怳是非常接近,當然我們沒直接得知以前有沒有生命現象,目前為止沒有辦法知道。」
 
基於對火星的好奇,NASA明年會再送出探測車上火星。適逢人類登陸月球50周年,美國副總統彭斯今年5月便宣佈,預計在2024年再次派人登陸月球的南極,然後建造繞月太空站,為登陸火星鋪路。
 
劉登凱接受《蘋果》專訪表示,2024年登月計劃希望把人送到月球居住,目標進取。「月球上面是不適合人類居住,因為沒有大氣,而且溫差非常大,一定要像蒙古包一樣建立起來,這樣的話費用很高。目前為止就想了一個辦法,地球上面有太空站,把太空站的觀念帶到月球上面,在月球上面造一個太空站,這個太空站的名字叫『Gateway』。」
 
Gateway將環繞月球運行,太空人可以坐火箭到Gateway,然後從Gateway下降到月球表面。劉登凱指,這樣太空人便可以在Gateway駐守幾個月,隨時下降到月球不同地點探勘,以Gateway作為月球上的臨時居所。
 
讓太空人到月球太空站居住只是第一步,劉登凱指,Gateway還可以看作成人類未來前往外太空的轉運站。「我們到火星預計要7個月左右,這麼長的時間,我們沒有能像電影一樣,太空人擠著坐在椅子上面,幾個小時可以,24小時也都可以,像坐飛機一樣,但(時間)再長人都會瘋掉的了!」
 
NASA計劃在2033年底,把人類送上火星。劉登凱表示,當局正研究一艘深太空運輸飛船(Deep Space Transport),船內有三至四個房間,讓太空人有足夠的活動空間。
 
不過,為期7個月的火星長征,不只要克服活動空間,另一個困難是醫療問題,如太空人在飛行途中生病,沒辦法送回地球,隨時要在太空開刀動手術,故飛船要具備醫療設備,「送人上火星不難,要活著回來比較難,當中有很多危險。」即使困難重重,劉登凱認為,火星上曾經有水、大氣,甚至很可能有生物存在,如果能探索火星的演變過程,將有助了解地球可能面對的命運。
 
即做在NASA工作已經30年,劉登凱對外太空的探索仍相當沉迷,他設立了部格落「科技與生活」,討論科學知識及他探索太空的經驗,「到底我們是不是唯一在宇宙當中的生物,我們沒有答案;第二,我們自己怎麼來的,也要知道自己最後到哪裡去。」他笑言,在太陽系以外即使有外星人存在也不足為奇,只是距離太遠,很難來到地球而已。(張紫茵/洛杉磯報導)

劉登凱解釋,2024年登陸月球計畫是為上火星做準備。張紫茵攝
劉登凱解釋,2024年登陸月球計畫是為上火星做準備。張紫茵攝

劉登凱認為登陸火星事在必行,從火星上了解到地球將來的命運。張紫茵攝
劉登凱認為登陸火星事在必行,從火星上了解到地球將來的命運。張紫茵攝

2024年的登月計劃,希望可以讓太空人在月球長期逗留。張紫茵攝
2024年的登月計劃,希望可以讓太空人在月球長期逗留。張紫茵攝

登陸火星階段示意圖。受訪者提供
登陸火星階段示意圖。受訪者提供

在美國NASA工作30年,劉登凱仍然著迷探索宇宙。受訪者提供
在美國NASA工作30年,劉登凱仍然著迷探索宇宙。受訪者提供

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