【登月50年】專訪前五角大廈情報員:美太空發展非停滯不前

出版時間:2019/05/25 10:30

佛羅里達州卡納維爾角(Cape Canaveral),是地球上最重要的火箭發射基地,區內同時住了許多太空狂熱分子,當中包括年逾八旬的退役美國空軍希利亞德(John Hilliard)。人類首次登月踏入50周年,曾主理部署擎天神洲際彈道飛彈、處理美蘇《反彈道飛彈條約》的他,不認為美國太空科技發展停滯不前,「現在(人造衛星)向更小型邁進,將來甚至有望由飛機搭載到半空發射,科技不斷進步」。
 
二戰期間,希利亞德隨空軍父親派駐德國,從小立志駕駛戰機,惜因視力欠佳作罷。修畢軍事工程和太空管理學位後,他被空軍徵召,於邁阿密地下基地部署美國首枚洲際彈道飛彈「擎天神」(SM-65 Atlas),「我們的工作就是24小時坐在那兒,等待總統下達發射指示」,慶幸最終無需開戰。
 
在1964至1968年間,他被派駐加州范登堡(Vandenberg)空軍基地,主理超過30次氣象和定位人造衛星發射;其後,希利亞德被調回國防部總部五角大廈,協助維繫美蘇《反彈道飛彈條約》高度機密的情報工作。退役後,來到卡納維爾角的火箭發射場博物館做志工,向來自世界各地的旅客,講解發射場歷史和火箭等知識。
 
希利亞德家內,堪稱坐擁最強珍藏的非官方太空資料博物館。有別於其他「太空迷」,對科幻電影毫無興趣的他,大廳內堆滿印有火箭企業商標的棒球帽,「這一頂觀看ULA (美國發射聯盟)發射時戴的;若是SpaceX發射日,我要換上這頂」。原來,卡納維爾角每年輪流執行數十次民用或商業發射,希利亞德的全套應援套裝,是為了在現場觀賞火箭升空時加油助威。
 
除了帽子,他還愛收集發射任務徽章,貼於白紙上,旁邊還悉心打印專屬「發射密碼」:STS-1 (12-14 APR 1981) ──也許已沒多少人記起,這是「哥倫比亞號」首次太空任務。每個在群眾眼前一瞬即逝的升空旅程,對希利亞德來說也是重要里程碑,成為他畢生志業,「在太空可執行人類在地球做不到的事。」
 
早上博物館導覽完結後,希利亞德下午回家,便沉醉編修連政府也計劃向他「徵用」的多冊發射全書《Space & Missile Systems Handbook》。這套資料仔細記錄美國歷史上所有火箭發射活動,由現役SpaceX獵鷹系列「Falcon 9」、「Falcon Heavy」、「Delta IV」,到年代久遠的擎天神「Atlas C」等,每支火箭組裝、修復、升空過程的日期、時間,連失敗項目也盡收冊內。相關民間相片已被希利亞德搜光,他常慨嘆缺乏新資料。
 
自1969年人類首次登月後,美國載人太空大幅減少,「進程沒20、30年前顯著,是因為現在不用打仗,試驗發射次數大減。但關於人造衛星開發,除了向更小型邁進(約100呎),將來甚至有望由飛機搭載到半空發射,科技正不斷進步」。
 
目前,美國倚靠俄製聯盟號載人飛船(Soyuz),運載太空人到國際太空站,希利亞德期待美國的民營太空船,盡快扭轉這個被他形容為「當年錯誤的決定」,「只要我們奪回載人升空項目,(太空發展)定能走出困局」。(唐芷瑩/佛羅里達州報導)

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希利亞德(John Hilliard)展示他於家中的珍藏。唐芷瑩攝
希利亞德(John Hilliard)展示他於家中的珍藏。唐芷瑩攝

每天花上幾小時編修的火箭發射全書。唐芷瑩攝
每天花上幾小時編修的火箭發射全書。唐芷瑩攝

數十年內珍藏的發射任務專屬徽章。唐芷瑩攝
數十年內珍藏的發射任務專屬徽章。唐芷瑩攝

上世紀40年代,希利亞德首次登上軍機。受訪者提供
上世紀40年代,希利亞德首次登上軍機。受訪者提供

希利亞德(右二)涉足軍方早年的飛行和太空任務。受訪者提供
希利亞德(右二)涉足軍方早年的飛行和太空任務。受訪者提供

佛州每逢發射火箭,必定會看到希利亞德身影。受訪者提供
佛州每逢發射火箭,必定會看到希利亞德身影。受訪者提供

希利亞德每天在空軍太空博物館擔任義工,風雨不改。唐芷瑩攝
希利亞德每天在空軍太空博物館擔任義工,風雨不改。唐芷瑩攝

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