【動畫】SpaceX循環再用火箭 太空計程車不是夢

出版時間:2019/04/30 09:30

過去,民營太空夢似是遙不可及,但到了21世紀,已變成指日可待。SpaceX 創辦人馬斯克(Elon Musk)經過一次又一次試驗後,自家研發的火箭「獵鷹9號」(Falcon 9)不但成為美國太空總署(NASA)首次外發給私人公司承包的發射項目,它更有望於今年內,實現民營太空船載人升空的夢想。
 
加州洛杉磯和佛羅里達州卡納維拉爾角(Cape Canaveral)發射場附近的居民,發現天空時不時就出現奇怪光束,一度誤以為家園是UFO出沒熱點,後來才證實是SpaceX火箭的升空軌跡。
 
劃破夜空的「獵鷹9號」,是於21世紀才開始研發的中型運載火箭,亦是史上首支可回收重用再發射的入軌火箭。要實現可回收,關鍵在於它設計用上相對簡單的兩級配置,減少升空時分離次數;另一奧妙在於第一級段底部的9個發動機,以環形設計組合在一起,提高了火箭可靠度。SpaceX一直強調,即使其中一個發動機引擎停機,其他仍能繼續推進,無礙執行任務;另外,「獵鷹9號」可以垂直著陸,減低損耗。
 
火箭的第一級段部件由於包含引擎,造價昂貴,但Space X自行研發的款式能循環再用,成功大幅降低發射火箭的成本。與其他同等級對手比較,「獵鷹9號」一次可載重5萬磅的任務,收費最低為6,200萬(美元,下同),NASA一直採用的俄製載人火箭「聯盟號」,載重量更少,但收費卻達到8,200萬元。美製的載貨火箭,載重量同樣比獵鷹9號低,但最低消費卻要7,000萬元以上。載重量高收費低,令Space X成功在航太載物競爭站穩陣腳。
 
自2008年破天荒奪得NASA的政府合約後,「獵鷹9號」成為往返地球的快遞專員,多次為國際太空站補給。雖然它曾在空中爆炸解體,摧毀搭載的Facebook首枚衛星。不過,Space X很快重整,更於今年接下美國空軍發射GPS衛星的國防任務;以其藍本研發的獵鷹重型運載火箭「FH」(Falcon Heavy),去年更曾高調示範,將創辦人馬斯克的Tesla跑車運上太空。
 
能以民營企業家身份涉足太空事業,生於南非的馬斯克,外公是探險家,曾駕單引擎小型飛機由非洲飛到澳洲。除了遺傳這份飛行因子,自小不擅交際被視作「怪人」的他,小時愛躲在南非書店看科幻小說,沉迷《星球大戰》。長大後,他原想開遊戲公司,惟覺得未足以改變世界,遂創立線上交易平台Zip 2和Paypal。躍身成億萬富翁後,他開始實踐心中的「太空殖民」,成立火星學會,最終獲NASA正視。
 
上月,SpaceX試射的可載人太空船「飛龍號」由「獵鷹9號」搭載,成功載著假人升空,對接太空站再返回地球,今年底前將正式實現首次民營太空船載人任務,也代表NASA可減少倚賴俄國執行相關任務。未來,「獵鷹9號」有望由「太空貨車」變成民間可負擔乘坐的「太空計程車」。

一連幾集,《蘋果新聞網》將親赴「獵鷹9號」的美國發射場,請來專家一起深入解構馬斯克背後的航太征途。(唐芷瑩/加州報導)

自從Apple教主賈伯斯過世後,馬斯克就成為了新一代「驚喜之王」。美聯社
自從Apple教主賈伯斯過世後,馬斯克就成為了新一代「驚喜之王」。美聯社

憑可回收再發射技術令上太空成本大大降低,獵鷹9號的成功使太空計程車有望實現。翻攝Space X官網
憑可回收再發射技術令上太空成本大大降低,獵鷹9號的成功使太空計程車有望實現。翻攝Space X官網

以Paypal改變消費模式,用Tesla扭轉駕駛體驗,如今再有SpaceX實現人類太空夢想。美聯社
以Paypal改變消費模式,用Tesla扭轉駕駛體驗,如今再有SpaceX實現人類太空夢想。美聯社

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